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如何在疫情之下處理租船合同項下的遲延風險

2020-12-08 08:43:34
來源:航運界 編輯: 國際船舶網 我有話要說

雖然有效疫苗即將成功面試為全人類抗擊新冠疫情帶來曙光,但毫無疑問此次疫情大流行給全球經濟和貿易帶來了前所未有的沖擊。復雜多變的政府監管在地方與國家、區域與國際層面上,都深刻影響著全球貨物、旅客和船員流轉的速度和效率。

歐洲海事安全局(EMSA)在其2020年9月的報告中提到,隨著新冠肺炎疫情的持續蔓延,各國港口有數量空前的錨泊及排隊等待卸貨的船舶。EMSA的數據還顯示,航運業某些部門相比于其他部門受到更大的沖擊。對比2019 年及 2020年特殊類型船舶使用量,郵輪大幅下挫91%,客船下挫36%,汽車運輸船下挫25%。另一方面,油輪(3%)、化學品船(3%)及散貨船(3%)使用量平均跌幅較小,所有類型船舶使用量平均跌幅則為11%。

新冠肺炎疫情造成的影響猶在,但貿易未曾止步,商用船舶、港口及其他海事部門也需持續運營,這增強了航運身為重要行業的應變能力及全球影響力。

但即使有相應的應變能力,因社交距離、隔離、活動限制及削減成本所暴露的新冠疫情及隨之銳減勞動力的根本弊端,船東和貿易商在港口及海上都面臨著持續的運營壓力。這也引發了定期和航次租船合同下,何方當事人對該影響及遲延承擔責任的問題。

在通常的定期租船合同下,船東有依承租人的指示,按港口間常規路線盡最大可能或合理速遣的義務。同樣,在航次租船合同下,船東必須在不延誤或偏離正常航線的情況下履行航次。一旦船舶抵港,那么船東、租家和貿易商共同面臨的問題包括:租金、船員健康、防疫及隔離。本文是作者根據過去一段時間協助客戶處理定期和航次租船合同下由于遲延而引發的糾紛的經驗總結。

一般而言,如船舶在抵港或離港時發生遲延,除非遲延與船舶或船員相關,否則承租人應就使用船舶繼續支付租金。換句話說,除非遲延事件符合合同停租條款的要求,否則租金將會在遲延期間持續產生。停租條款千差萬別,停租事件不僅包括船舶運營事件,也包括船員事件。

船舶是否因檢疫隔離而停租取決于停租條款的范圍。在沒有具體檢疫隔離條款的情況下,船舶按承租人的指示停靠港口并因此被隔離,那么該船舶大概率仍處于承租狀態,承租人也就需要繼續支付租金。同理,如果船舶隨后被禁止靠泊或在下一個或后續港口發生遲延,承租人也同樣應該繼續支付租金。

然而,如果檢疫隔離(及任何后續遲延)涉及船東責任 (如船員輪換或受感染船員需要接受治療),承租人可依照普遍存在于諸多標準期租合同中的停租條款,例如Shelltime 4格式第21 (a) (i)條 中的“配員不足”規定,主張船舶停租。但這項停租主張能否成功,取決于受感染船員的數量,而衡量標準是船舶是否能在排除受感染船員的情況下繼續執行所要求的服務。如果船舶能夠繼續執行所要求的服務,且并未造成時間損失,那么船舶將繼續處于承租狀態。

Shelltime 4 格式第 21 (a) (iv)條還規定,在未獲承租人或其代理人書面同意或指示的情況下,因船員與受感染地區陸上人員接觸導致隔離而造成時間損失,那么船舶在此期間就要停租。然而,這是一個因果關系問題。如船員因履行承租人指示而直接受到感染,鑒于停租事件是由承租人自身造成的,那么承租人大概率就不能依條款中列明的停租事件將船舶停租,亦即船舶仍處于承租狀態。同樣的,在免檢疫許可遲延的情況下,如果該遲延與船舶所承擔的航次相關,那么船舶仍處于承租狀態。但如果該遲延與船員健康相關,那么船舶可能會被停租。

在航次租船中,除非有隔離檢疫的特別規定,那么一般的裝卸時間計算方法則適用于船舶因為隔離檢疫而遭受的時間損失。如船舶未處于承租人支配且裝貨準備就緒狀態,那么裝卸時間將不會起算。例如,根據Asbatankvoy格式第17條和ExxonMobilVoy 2012格式第23條,如果承租人命令船舶前往已知要求檢疫的港口,檢疫期間將計入裝卸時間/滯期費。另一方面,如果檢疫要求是在承租人指定港口后宣布的,檢疫期間將不計入裝卸時間,遲延風險由船東承擔。鑒于目前港口形勢復雜多變,船東、承租人和貿易商須持續關注所從事貿易港口的情況。

船東亦須謹記,在并入“不論通過檢疫與否”條款(WIFPON – Whether in Free Pratique Or Not)時,獲發免檢疫許可并不是遞交有效裝卸準備就緒通知書的前提條件。也就是說,為遞交有效裝卸準備就緒通知書,船舶仍需各方面準備就緒并由承租人支配。因此,如存在檢疫或其他與新冠肺炎疫情相關的港口限制禁止船舶靠泊,船舶裝卸準備無法就緒。在這種情況下,WIFPON條款并不能為船東提供預期的保障,裝卸準備就緒通知書依舊是無效的。

從表面上看,當船員生病時船舶可能會繞航,因為無論是在航次還是定期租船合同下,該事件對船舶繼續航行構成風險。如因船員感染新冠肺炎而有必要偏離合約下航程,通常被認為是合理的。在定期租船合同下,船舶因繞航而返航所花費或損失的時間將構成停租。在一些定期租船合同和航次租船合同中還規定,船舶可以自主繞航以救助人命。然而,新冠肺炎疫情期間,受感染的船員可能需要病情足夠嚴重才能要求立即上岸。如可以依相關規定繞航,船東需詳細記錄船員癥狀及事件進展以證明繞航的合理性,并確保船員在船上接受適當的治療,將風險最小化。

新冠肺炎疫情期間,做好準備工作是管理遲延風險的關鍵。對于在疫情之前簽訂的合同,締約方必須了解自己在現有租船合同條款下的地位。對于新訂合同,必須明確規定新冠肺炎相關風險的責任分配。最后,締約方必須明白,并非所有遲延都與新冠肺炎疫情相關,如惡劣天氣或港口擁堵。在證明和準備索賠時,須明確造成遲延的真正或直接原因是什么。

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